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Innovation Canada

Le plein d’énergie

La pile à combustible transforme en énergie électrique l’énergie dégagée de la réaction chimique produite par l’oxydation électrochimique d’un combustible classique. Sir William Grove a découvert ce principe en 1839. Dans les années 1950, la General Electric a financé des recherches pour mettre sur pied un prototype de piles à combustible à membrane échangeuse de protons. Les États-Unis ont utilisé ce genre de piles pour les premiers vols spatiaux habités.

Les piles à combustible offrent de nombreux avantages par rapport aux systèmes d’alimentation électrique classiques, comme les batteries ou les centrales électriques qui transforment l’énergie thermale en énergie mécanique, puis en électricité. Ces deux systèmes sont inefficaces en comparaison avec la pile à combustible. De plus, puisque celle-ci utilise l’hydrogène et l’oxygène comme combustibles, le seul sous-produit qu’elle dégage en produisant de l’électricité est de la vapeur d’eau.

Un autobus électrique de démonstration alimenté par des piles à combustible Ballard. (Ballard Power Systems Inc.)
Un autobus électrique de démonstration alimenté par des piles à combustible Ballard. (Ballard Power Systems Inc.)

Depuis le milieu des années 1980, Ballard Power Systems de Vancouver se classe parmi les chefs de file mondiaux dans le développement d’une technologie de piles à combustible toujours plus efficace et abordable. Dans les piles à combustible à membrane échangeuse de protons que fabrique Ballard, deux électrodes sont séparés par un électrolyte, une couche de polymère solide qui permet la transmission des protons d’une extrémité à l’autre, générant ainsi un courant électrique. La pile à combustible Ballard (990006) du Musée est de l’une des premières générations de piles commerciales. Vingt-quatre de ces piles ont servi à alimenter un autobus électrique de démonstration. La recherche et la collaboration avec l’industrie automobile aboutira probablement à la production de véhicules entièrement alimentés par des piles à combustible au cours de la durée de l’exposition Innovation Canada. Mais les piles à combustible ont d’autres usages, peut-être plus importants encore, comme l’alimentation de petites génératrices électriques domestiques extrêmement efficaces.

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